Le Galaxy Fold et le Mate X sont les meilleurs exemples de ce à quoi pourraient ressembler les smartphones pliables à l’avenir, mais ils ne sont pas les seuls. De nombreux fabricants de smartphones travaillent déjà sur des combinés à écran rabattable, y compris Apple. Apple a laissé entendre à maintes reprises au fil des ans qu’elle développe le genre de technologie qui lui permettra de créer un iPhone avec un écran pliable, bien qu’elle n’ait jamais explicitement déclaré qu’elle travaille sur de tels iPhones. Mais la seule pièce de technologie dont Apple pourrait avoir besoin pour fabriquer un iPhone pliable ne viendra pas de Cupertino. Au lieu de cela, Apple pourrait attendre qu’un fournisseur fournisse le genre de technologie qui manque à Galaxy Fold et Mate X avant d’envisager de fabriquer un iPhone pliable.

Corning est le fournisseur en question, une entreprise connue pour les panneaux de verre qui protègent les smartphones les plus remarquables de nos jours, bien que l’entreprise a beaucoup d’expertise quand il s’agit de verre en général, pas seulement les écrans smartphone. Il y a quelques mois, un rapport décrivait en détail un prototype de verre pliable Corning qui ne mesure que 0,1 mm et peut plier autour d’un rayon de 5 mm. Ça ressemblait à ça :

Le Galaxy Fold et le Mate X sont tous deux dotés d’écrans en plastique qui se plient plus facilement que le verre, mais ils seront plus susceptibles de se rayer que le verre. C’est un compromis avec lequel les fournisseurs semblent à l’aise, d’autant plus qu’ils sont très durables. Par exemple, Samsung dit que l’écran en plastique peut se plier des centaines de milliers de fois sur le Galaxy Fold. Huawei a également insisté sur le fait que l’écran du Mate X sera durable.

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Seul Huawei a permis aux journalistes de toucher le Mate X à la CMM 2019, à condition de suivre des instructions spécifiques. Il s’est plié et déplié facilement, les applications se sont rapidement adaptées à un nouveau facteur de forme, et il se sentait bien dans la main. Avec de grands angles de vue et des couleurs vives, cet écran pliable a vraiment l’air d’être l’avenir. Mais sous certains angles, on pouvait voir exactement où l’écran s’est plié. Ce n’était pas un pli, mais plutôt une inégalité dans le plastique.

Le verre, quant à lui, traiterait mieux les égratignures que le plastique, mais le verre conventionnel ne peut pas se plier comme une boîte en plastique. Corning travaille sur un produit qui pourrait répondre aux besoins des vendeurs de smartphones qui cherchent à fabriquer des smartphones pliables. “Le verre aujourd’hui, les choix actuels ne sont pas optimaux pour les smartphones pliants, a déclaré John Baynes de Corning à Wired. “Dans une solution de verre, vous défiez vraiment les lois de la physique, en ce sens que pour obtenir un rayon de courbure très serré, vous voulez devenir de plus en plus mince, mais vous devez aussi être capable de survivre à un événement de chute et de résister aux dommages.

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Mais Corning est encore en train de développer le type de verre qui fera tout cela. “L’arrière du problème que nous essayons de résoudre, le défi technique, c’est de savoir si vous pouvez garder ces rayons de courbure serrés de 3 à 5 millimètres et aussi augmenter la résistance à l’endommagement du verre “, a dit l’exécutif. “C’est notre trajectoire.”

L’entreprise combine la technologie qui lui permet de créer du verre Willow pour le verre enroulable avec Gorilla Glass, le type de verre qui protège déjà les écrans des smartphones. Cependant, la fusion des deux est compliquée parce que la technologie de Willow Glass consiste à tremper le verre enroulable dans une solution de sel fondu.

Il s’avère que le sel interférerait avec les transistors de l’écran du smartphone, et c’est un gros obstacle à surmonter. “Dans une application d’affichage, vous mettez des transistors sur le verre. Les transistors détestent le sel : Le sodium, le potassium, n’importe quoi de la famille du sel peut ronger un transistor,” dit Bayne. “Pour que cette famille de lunettes fonctionne, il faut que le verre contienne des composants incompatibles avec les transistors.”

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Malgré cela, Corning a envoyé des échantillons de son verre pliable à certains clients. “Ils sont fonctionnels, mais ils ne répondent pas tout à fait à toutes les exigences “, a dit M. Bayne. “Les gens veulent soit une meilleure performance contre un événement de chute, soit un rayon de courbure plus serré. On peut leur donner l’un ou l’autre, la clé est de leur donner les deux.” L’exécutif ajoute qu’il s’attend à ce que le verre pliable soit prêt d’ici quelques années, le temps que les produits pliables deviennent courants.

Corning n’a pas dit quelles entreprises ont échantillonné le verre pliable qu’il a développé, mais Apple pourrait certainement en faire partie. Il y a quelques jours, un rapport coréen indiquait que Samsung avait déjà envoyé à Apple des échantillons d’écrans OLED qui pourraient être utilisés dans des iPhones pliables à l’avenir.

Apple devrait utiliser presque les mêmes modèles iPhone XR et iPhone XS pendant encore un an avant d’introduire un nouveau modèle iPhone en 2020. Il n’est pas certain qu’un iPhone pliable soit prêt d’ici là.