L’ère des smartphones pliables a commencé. Samsung et Huawei ont montré leurs smartphones pliables le mois dernier. Apple s’intéresserait également aux smartphones pliables. D’autres fournisseurs comme Oppo et Xiaomi ont taquiné des prototypes de leurs appareils pliables. Google ne veut pas être laissé pour compte. Un brevet récemment découvert indique que le géant des moteurs de recherche joue avec l’idée d’un smartphone pliable avec des écrans Z-fold.

Le brevet Google prévoit à la fois le pliage en Z et la conception de la coquille à clapet.

La demande de brevet a été publiée par l’US Patent & Trademark Office (USPTO) le 13 décembre 2018. Il a d’abord été découvert par les gens de PatentlyMobile. Intitulé Foldable display neutral axis management with thin, high modulus layers, le brevet décrit un “dispositif informatique moderne” à double pliage. Contrairement à Samsung Galaxy Fold qui se plie au milieu, les dessins du brevet de Google montrent un affichage qui se plie à deux endroits de la mode’Z’.

Selon les documents de brevet, l’écran pliable “comprend une couche de raidissement arrière, une couche de façade transparente, une couche de fenêtre de couverture transparente et une couche d’affichage OLED disposée entre la couche de raidissement arrière et la couche de façade transparente”. Le brevet décrit deux méthodes différentes de pliage. Dans la première méthode, l’appareil se plie comme un livre ou un portefeuille, semblable au Galaxy Fold de Samsung.

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Dans la deuxième méthode, il adopte le mécanisme du pli en Z qui permet aux utilisateurs de le plier à deux endroits différents. Le mécanisme de pliage en Z lui donnera un facteur de forme plus petit lorsqu’il est plié par rapport aux appareils qui se plient comme un livre. Google fait remarquer dans son brevet qu’il sera difficile de construire un écran durable qui pourrait se plier à deux endroits. Un tel affichage est “grandement compliqué par la fragilité des couches minces de la pile d’affichage”.

Comme vous pouvez le voir sur l’image ci-dessus, le pliage en Z entraîne un écart notable entre les panneaux aux endroits où l’écran se plie. Cependant, le pliage est aligné de telle sorte que le facteur de forme global du smartphone plié semble uniforme. Il est à noter que Google ne mentionne pas le ” smartphone ” dans son dépôt de brevet. Au lieu de cela, il utilise des “dispositifs informatiques modernes”, ce qui signifie que la technologie pourrait être utilisée dans les smartphones, les tablettes, ou même les ordinateurs portables.

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Google va-t-il construire un smartphone pliable ?

Le dépôt de brevet est assez intrigant. Google vend des smartphones de marque Pixel, mais sous-traite la fabrication à des fournisseurs tiers tels que LG Electronics, Foxconn et HTC. Le géant des moteurs de recherche ne fait pas d’affichage pour ses smartphones. Si l’entreprise fabrique un smartphone pliable à l’aide de ce brevet, elle concédera probablement la technologie sous licence à des fournisseurs tiers plutôt que de produire elle-même les écrans pliables.

La demande de brevet suggère que Google flirte avec l’idée des smartphones pliables. Mais ce n’est pas une garantie que nous verrons un appareil avec un design en Z dans un avenir proche.

Il est possible que Google soit sérieux au sujet de la technologie du smartphone pliable. Il a ajouté la prise en charge des écrans pliables dans la version bêta d’Android Q, permettant aux développeurs d’optimiser leurs applications pour écrans pliables. Elle a également travaillé avec Samsung pour optimiser le logiciel pour le Galaxy Fold. La technologie d’affichage pliable pourrait influencer l’avenir d’Android. Il n’est donc pas surprenant de voir Google s’intéresser à cette technologie.

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Les smartphones pliables à ce stade sont plus d’une curiosité, et ils ont beaucoup à prouver. Seul l’avenir nous dira s’ils peuvent survivre à des dizaines de plis chaque jour pendant des années. Samsung affirme que son Galaxy Fold peut supporter jusqu’à 200 000 plis. Corning, l’entreprise à l’origine de Gorilla Glass, fabrique un écran en verre dont on dit qu’il est plus durable que le plastique utilisé dans les smartphones pliables existants.

Le Samsung Galaxy Fold coûte près de 2 000 $, ce qui est beaucoup plus élevé que les smartphones haut de gamme comme les iPhones et la série Galaxy S. Le prix plus élevé de Galaxy Fold peut être attribué aux difficultés de fabrication de l’écran pliable Infinity Flex. Motorola travaille également sur une version pliable de son smartphone Razr, mais on dit qu’il fonctionne comme un smartphone à rabat. Les prix devraient baisser à l’avenir.