J’étais une fois à un événement avec des journalistes et des leaders de la technologie quand Nokia a montré une vidéo animée du concept le plus visionnaire du smartphone pliable de l’avenir que j’ai vu. Croyez-le ou non, c’était en 2008.

L’animation présentait une plaque de verre ridiculement fine qui, après avoir envoyé des messages et pris des appels, pouvait se plier en trois sur une petite surface, puis se plier autour de votre poignet – comme un bracelet gifle – et se transformer essentiellement en une montre à puce.

Même parmi les journalistes, qui sont normalement aussi démonstratifs que les agents des services secrets, il y avait des halètements audibles dans la salle. C’était à l’époque où les entreprises de technologie n’avaient pas encore planté leurs propres cheerleaders lors de conférences et d’événements, de sorte que ces prises de souffle étaient réelles.

Bien sûr, le mois de juin précédent, Apple avait sorti l’iPhone à de longues files de clients enthousiastes et beaucoup de fanfare générale. Les grands leaders du smartphone de l’époque – Nokia, BlackBerry, Palm, Motorola et Microsoft – ont continué à vendre Apple avec des marges énormes. Publiquement, ils ont même parfois jeté des rires dédaigneux sur l’iPhone, alors qu’en privé, ils étaient paniqués à l’idée d’essayer d’égaler Apple.

L’équipe de recherche de Nokia a produit la réponse la plus imaginative à l’iPhone avec le Nokia “Morph.” Bien sûr, les technologies pour donner vie au Morph n’étaient pas assez avancées en 2008. Le Morph était surtout de la science-fiction, mais l’industrie de la technologie connaît le pouvoir de la science-fiction pour inspirer des produits de la vie réelle. Les écrans OLED pliables sur les smartphones que nous sommes sur le point de voir dans les semaines et les mois à venir sont un pas important dans cette direction.

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Les pliables ont déjà glissé en pole position en tant que prochaine grande chose en mobile, malgré le fait que la plupart d’entre vous ne savent probablement pas pourquoi vous en voudriez un pour le moment.

Alors que Samsung a commencé la vague actuelle de buzz pliable l’automne dernier, Huawei, Xiaomi, LG, Lenovo et Motorola sont tous confirmés ou rumeurs pour entrer dans la mêlée, et Google a officiellement commis Android soutien pour les écrans pliables. Même Apple a déposé une demande de brevet pour un smartphone pliable en 2017 – mais ne vous attendez pas à un iPhone pliable de sitôt.

La réalité est que les smartphones pliables que vous allez voir en 2019 sont pour la plupart des teasers. Vous n’aurez pas beaucoup de mal à penser aux raisons pour lesquelles vous ne voudriez pas que les appareils pliables qui sont sur le point de faire la une des journaux. Ils seront deux fois plus épais que les smartphones d’aujourd’hui lorsqu’ils seront pliés, et trop gros pour tenir dans la plupart des poches lorsqu’ils seront dépliés. Avec tout cet écran supplémentaire à alimenter, ils vont devenir des porcs de batterie. Il y aura également très peu d’applications et d’expériences logicielles optimisées pour tirer parti de leurs possibilités.

La chose la plus intéressante à propos des smartphones pliables n’est pas les premiers pas que vous verrez en 2019, mais le nouveau monde qu’ils ouvriront pour des designs puissants comme le Nokia Morph dans les années et décennies à venir.

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À court terme, les appareils vont essayer quelque chose d’un peu plus simple. Les smartphones pliables qui sortent en 2019 vont faire leur baratin comme des smartphones qui se transforment en tablettes. Ils seront encombrants, maladroits et coûteux, mais les gens qui les achèteront seront surtout des adeptes précoces à la fine pointe de la technologie qui veulent avoir un aperçu de l’avenir. Vous pouvez également compter sur quelques innovateurs qui veulent être perçus comme étant en avance sur la technologie, car le fait de sortir un smartphone pliable attirera certainement l’attention.

Mais l’avenir des smartphones qui se transforment en tablettes sera potentiellement beaucoup plus cool et plus fonctionnel dans les années à venir. La finesse radicale que peuvent atteindre les écrans OLED va débloquer des options assez incroyables pour les concepteurs de produits, même pour les smartphones qui se transforment simplement en tablettes.

Imaginez un smartphone de la taille des principaux phablets d’aujourd’hui — le Samsung Galaxy Note 9, l’iPhone XS Max, ou le Huawei Mate 20 Pro — mais l’appareil a un truc caché. Imaginez que vous pouvez faire glisser l’écran d’un geste précis et que l’écran se déplie et se dédouble essentiellement, comme j’ai entendu un concepteur de produit le faire un jour. Le bas du smartphone sur l’unité principale sert de poignée ou de poignée – similaire à l’Amazon Kindle Oasis.

Cet appareil ne fonctionnerait évidemment pas avec un boîtier et il aurait donc besoin d’une surface plus adhérente que les smartphones d’aujourd’hui, mais vous voyez l’image. Vous disposez d’un appareil de base qui peut se transformer d’un mode barre chocolatée ultra-portable à un mode tablette plus grand pour visualiser le contenu et travailler. Combiné avec une future version d’une technologie d’amarrage comme le Samsung DeX – bien que sans fil – cet appareil pourrait avoir un potentiel encore plus grand.

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Ensuite, la prochaine étape pour les smartphones pliables sera la transformation en portables. Comme l’a rapporté samedi Shara Tibken du CNET, TCL travaille déjà sur un smartphone qui pourrait se pencher autour de votre poignet pour devenir une montre intelligente. Mais la vision des smartphones qui pourraient se transformer en portables est beaucoup plus grande que le concept de TCL, comme nous l’avons vu il y a plus d’une décennie avec le Nokia Morph.

N’oublions pas que cet ordinateur que nous avons dans nos poches est un miracle moderne. L’appeler un smartphone, c’est comme appeler la navette spatiale un avion. Il y a à peine deux décennies, si vous nous aviez dit tout ce que nous aurions fait avec ces petites machines aujourd’hui, la plupart d’entre nous aurions été assez abasourdis.

Ce que feront ces appareils dans deux décennies et la façon dont ils continuent d’évoluer ne devraient pas ralentir de sitôt. Ne jugez donc pas les petits pas des smartphones pliables par les designs que vous verrez en 2019, car leur avenir sera beaucoup plus magique. Il est probable qu’il soit beaucoup plus proche du Nokia Morph.