ZTE a breveté un smartphone à clapet à affichage flexible qui, une fois plié, réduit de moitié la taille d’une barre de bonbons de 6 pouces ordinaire. Ça a l’air génial. Et plus je le regarde, plus je suis convaincu que c’est peut-être le facteur de forme qui fait gagner la guerre des smartphones pliables.

Découverts par le blog technologique néerlandais Let’s Go Digital, les documents déposés auprès de l’Office mondial de la propriété intellectuelle le 5 mars dernier contiennent beaucoup de détails. Trop pour n’être qu’un brevet générique. Au lieu de cela, il semble que le brevet détaille un produit réel.

L’illustration montre un dessin en forme de coquille, avec une moitié supérieure de l’écran qui ne couvre pas toute la partie inférieure lorsqu’elle est pliée, laissant une bande de l’écran exposée.

Il s’agit en fait d’un choix de conception assez astucieux, permettant au smartphone d’afficher des notifications lorsqu’il est fermé sans avoir besoin d’un écran supplémentaire. En même temps, le fait de ne pas avoir d’écran dont la taille double permet de maintenir le rapport hauteur/largeur du smartphone à un niveau raisonnable – pas trop carré lorsqu’il est plié, pas trop long lorsqu’il est déplié. Il semble également que la partie exposée de l’écran ne risque pas de se briser à l’impact, car la partie supérieure servira de pare-chocs (à moins que vous ne soyez vraiment malchanceux avec l’angle de chute).

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La partie principale du smartphone est plus épaisse que la partie supérieure, ce qui suggère que la partie supérieure mince ne contiendra qu’une partie de l’écran OLED pliable et peut-être les antennes, tandis que la partie inférieure abritera la batterie et l’électronique.

A l’arrière, le smartphone est équipé de deux appareils photo et d’un flash. Sur le côté droit se trouvent une barre de volume, un bouton d’alimentation et un emplacement SIM. En bas, deux grilles de haut-parleurs et un port USB-C.

L’école à clapet des smartphones pliables

Le fabricant de smartphones chinois a été un pionnier des smartphones “pliables”. Il a lancé le ZTE Axon M en novembre 2017. Ce smartphone, essentiellement une version surdimensionnée d’une Nintendo DS qui utilisait deux écrans avec un espace entre eux, ne fonctionnait pas très bien.

Peut-être l’Axon M est tombé à plat parce que le manque de soutien Android de Google. Ou c’était peut-être le genre d’exécution merdique à deux écrans et un écart. Très probablement, c’était une combinaison. Mais la vérité est que l’échec d’Axon M donne à ZTE une expérience du monde réel que personne d’autre n’a – un aperçu unique sur ce qui fonctionne et ce qui ne fonctionne pas dans le monde du smartphone pliable.

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Grâce à cette information, ZTE a peut-être réalisé que les gens ne sont pas tellement intéressés par les smartphones épais qui se transforment en mini-tablettes – comme le Samsung Galaxy Fold et le Huawei Mate X. Au lieu de cela, les consommateurs veulent peut-être un moyen de rendre plus maniables les barres chocolatées encombrantes et surdimensionnées qui existent actuellement.

Personnellement, je ne vois personne qui répondrait “non” à la question “voulez-vous que votre smartphone géant se plie en deux quand vous ne l’utilisez pas ?” La plupart des gens diront “oui, s’il vous plaît !”

C’est peut-être la raison pour laquelle Apple semble se concentrer sur ce format à clapet, faisant de l’iPhone un smartphone à rabat plutôt que de l’étendre en micro-iPad. La société Cupertino a breveté une conception de clapet pliable ainsi que trois autres brevets relatifs aux batteries flexibles, aux loquets magnétiques et au chauffage de l’écran pour éviter de se briser par temps froid.

Bien que nous ne sachions pas si “Tim Apple” et sa société travaillent vraiment sur un iPhone à clapet – mais ils le font, comme c’est le cas actuellement – il est tout à fait logique d’ajouter cette fonctionnalité à la prochaine refonte majeure de leur vaisseau amiral. Les analystes ont fait remarquer qu’Apple pourrait publier un tel smartphone dès 2020 dans le contexte de projections de marché en plein essor et avec Google qui travaille activement à rendre le smartphone pliable possible.

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L’autre compagnie de smartphone qui travaille sur ce facteur de forme est Motorola, qui ressuscitera son légendaire Razr sous la forme d’une coquille pliable à 1 500 $. Le fabricant chinois Lenovo – qui possède Motorola aujourd’hui – aurait l’intention de sortir 200.000 unités dans une exclusivité Verizon, au moins aux États-Unis.

Bien que le concept de ventilateur que nous avons vu jusqu’à présent soit peut-être trop ancré dans l’ancien design Razr, le facteur de forme a le même attrait qui en fera probablement le premier gagnant des guerres pliables.

Il me semble que, de tous les smartphones pliables, le smartphone pliable à rabat ressemble de plus en plus au plus intéressant et utile parce qu’il ajoute une réelle commodité aux smartphones actuels. Alors qu’un smartphone qui se développe en mini-tablettes sera une proposition attrayante pour beaucoup, la réduction de moitié de la taille des smartphones actuels semble être l’évolution la plus naturelle de la barre chocolatée.