Smartphone pliable Royole

Pour une startup chinoise relativement méconnue, Royole a attiré beaucoup d’attention. Le fabricant d’écrans flexibles basé à Shenzhen a stupéfié l’industrie des smartphones l’automne dernier en battant les géants Samsung Electronics et Huawei Technologies pour lancer le premier smartphone pliable commercialisé du monde.

Lors du Mobile World Congress de cette semaine à Barcelone, Samsung et Huawei ont fait tout le bruit avec leurs smartphones pliables à 2 000 $. Mais ce n’est que sur le stand de Royole que les visiteurs ont eu l’occasion de toucher et de jouer avec l’innovation la plus importante de l’industrie depuis des années. Le Galaxy Fold de Samsung et le Mate X de Huawei, plus élégants et beaucoup plus coûteux que le FlexPai de 1 300 $ de Royole, ont été conservés en sécurité dans des boîtes de verre.

Royole n’est pas un géant de la technologie. Il n’a que sept ans et n’a jamais fabriqué de smartphone auparavant. Mais à la fin de l’année dernière, Royole a commencé la production commerciale du FlexPai à Shenzhen.

Cette réalisation, et son expertise en matière d’écrans et de capteurs pliables, a attiré l’attention des grandes entreprises internationales. En décembre, elle a signé un accord avec Airbus, le poids lourd européen de l’aérospatiale, pour codévelopper des écrans et capteurs flexibles pour les cabines d’avions de nouvelle génération.

Sur son site Web, Royole revendique un certain nombre de premières : l’écran flexible AMOLED couleur le plus fin du monde et des capteurs flexibles (2014) ; le premier cinéma mobile 3D pliable au monde, avec des écouteurs rabattables fixés à un casque 3D (2015) ; et le premier tableau de bord incurvé au monde basé sur une électronique flexible (2016). Elle détient plus de 2 500 brevets et dispose d’un campus de production d’écrans flexibles de 102 000 mètres carrés à Shenzhen, ainsi que de bureaux en Californie et à Hong Kong.

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Et tout cela a commencé lorsque Bill Liu, cofondateur et PDG, était étudiant au collège, se prélassant sur la pelouse de l’Université Stanford.

En 2006, ce natif du Jiangxi, âgé de 23 ans, s’est rendu à Stanford pour poursuivre ses études de doctorat après avoir obtenu un diplôme en génie électrique de la prestigieuse université chinoise Tsinghua. Dès qu’il a commencé, Liu a commencé à planifier ce qu’il allait faire pour la remise des diplômes.

L’idée d’inventer un écran aussi flexible qu’un morceau de papier l’a soudain frappé. “J’ai pensé que ce serait vraiment cool et que des écrans flexibles pourraient révolutionner notre façon d’interagir avec le monde “, se souvient-il.

Pendant les trois années suivantes de ses études doctorales, Liu a consacré une grande partie de son temps au laboratoire de l’université à tenter de résoudre le puzzle. “J’étais tellement dans l’idée que j’y ai pensé jour et nuit,” dit Liu.

Lorsqu’il a finalement trouvé une solution possible en 2012, Liu a quitté son emploi de chercheur scientifique chez IBM à New York et est retourné en Chine avec deux camarades de Stanford – Wei Peng et Yu Xiaojun – pour fonder Royole.

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“Comme il n’y avait pas d’exemples à suivre, nous avons dû tout faire à partir de zéro “, dit Liu. “Nous avons essayé et échoué. J’ai encore essayé et j’ai encore échoué. … L’écran que nous avons réalisé contient plus de 20 millions de transistors et possède près de 100 nanomatériaux. Pour que ça marche, il faut que tous les détails soient parfaits. Qualifier l’expérience d’épuisante est un euphémisme.”

Au début, Liu devait utiliser ses économies pour financer le travail. Mais son engagement a attiré les investisseurs. Malgré un scepticisme généralisé à l’égard de la technologie – certains analystes prédisant que les écrans flexibles ne seraient disponibles sur le marché qu’en 2040 – deux investisseurs chinois en capital de risque ont décidé de prendre le risque. “Nous pensions que Liu et son équipe y parviendraient. Il a une expérience impressionnante “, a déclaré Li Wei, associé fondateur de Shenzhen Green Pine Capital Partners, l’un des premiers investisseurs de Royole, dans une interview en 2015.

Leur foi a été récompensée. En 2014, Royole a lancé son premier produit, un présentoir flexible en couleur aussi fin que la peau d’oignon. Par la suite, les annonceurs se sont servis de cet étalage pour mettre des vêtements, comme des t-shirts ou des chapeaux hauts-de-forme, dans le cadre de campagnes publicitaires. D’autres produits incluent un clavier d’ordinateur enroulable qui peut être rangé comme un stylo, ainsi qu’un canapé intelligent qui n’a pas de boutons physiques mais qui peut être ajusté d’un simple toucher sur son accoudoir.

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Lors du Consumer Electronics Show qui s’est tenu plus tôt cette année à Las Vegas, les visiteurs ont été enthousiasmés par les produits Royole.

“C’est très facile à utiliser “, a déclaré Yejong Chang en prenant une photo avec le stick selfie flexible de Royole, équipé d’un capteur. L’admiratrice de Séoul a dit que les bâtons conventionnels lui permettaient seulement de cliquer sur le déclencheur, tandis que le produit de Royole lui permettait d’utiliser d’autres fonctions telles que le zoom avant et arrière, en bougeant simplement ses doigts. “Je n’ai jamais rien vu de tel auparavant “, a-t-elle déclaré à la Nikkei Asian Review.

Avant de lancer son smartphone flexible en octobre, Royole était surtout connu dans le monde des affaires. M. Liu indique que sa startup a fourni des écrans flexibles personnalisés à plus de 200 entreprises clientes, dont le fabricant d’articles de sport coté à Hong Kong, Li Ning Company, et le fabricant chinois de dispositifs intelligents Toppers. Le partenariat avec Airbus marque un coup d’éclat significatif, même s’il n’y a pas de calendrier fixé pour la production des écrans de cabine.