Avec le Samsung Fold et le Huawei Mate X prévus cette année, il y aura des gens qui se promèneront avec des smartphones pliants d’ici l’été. Motorola prépare son propre smartphone pliable, Xiaomi a montré un intéressant mais encore hypothétique prototype de pliage à trois voies, et Bloomberg rapporte que Samsung se prépare déjà à mettre sur le marché deux autres types de smartphones pliables. (Mon propre conseil : à moins que vous ne vouliez payer cher pour aider les fabricants de smartphones à tester sur le terrain les appareils de première génération : N’achetez pas un smartphone pliable dans un avenir prévisible.)

Mais les smartphones pliables représentent toujours l’un des plus grands changements de facteur de forme qui ont frappé les smartphones depuis longtemps, et la gamme d’entreprises qui prennent leurs propres photos de la nouvelle technologie signifie que le Samsung Fold et le Huawei Mate X ne sera probablement pas un et fait des expériences. Mais comme les smartphones pliants commencent à apparaître sur les étagères des magasins, il est utile de se rappeler ce qui s’est passé en 2015, lorsque les smartphones modulaires semblaient être la vague de l’avenir, puis se sont éteints tranquillement.

Quels seront les principaux jalons que les smartphones pliants devront franchir pour devenir un facteur de forme viable ? L’un des premiers défis sera de trouver des moyens de faire fonctionner le matériel, les logiciels et les UX ensemble dans une unité parfaite. Samsung et Huawei ont tous les deux gardé leurs smartphones pliants hors des mains des journalistes et des critiques jusqu’à présent, à de très légères exceptions près, ce qui signifie que beaucoup de choses sont encore à découvrir.

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Il ne s’agit pas seulement de savoir si les charnières physiques fonctionnent bien lorsque le smartphone passe en mode tablette, mais aussi si le logiciel sous-jacent est tout aussi fluide. Si j’écris un courriel et que je veux agrandir mon espace de travail afin de pouvoir ajouter un lien, comment un smartphone pliable peut-il m’aider dans cette tâche ? Smartphone UX orbite toujours autour de l’hypothèse que je, l’utilisateur, se concentrer sur une seule application à la fois, il ya eu de nombreuses tentatives par divers fabricants de smartphones pour rendre plus facile de travailler dans un mode écran partagé, mais aucun que j’ai essayé qui sont satisfaisantes à utiliser. (Et, il faut le dire, les comprimés ne sont pas beaucoup mieux).

Un autre élément déterminant pour les smartphones pliants : le verre. Comme l’explique Brian Barrett dans Wired, les gens de Corning, qui fournissent le Gorilla Glass que l’on trouve dans les iPhones et un grand nombre d’autres smartphones, travaillent à la création d’un verre résistant aux rayures suffisamment tendu pour être utilisé dans un smartphone pliable. Samsung, Huawei, et d’autres qui arrivent sur le marché en ce moment avec des smartphones pliants utiliseront des polymères (c’est-à-dire du plastique), qui est beaucoup plus flexible. Mais il y a deux raisons pour lesquelles pratiquement tous les smartphones non branchés sur le marché utilisent du verre : il résiste beaucoup mieux aux rayures que le plastique, et le verre se sent beaucoup mieux au toucher que le plastique. (Pensez à la différence tactile entre faire glisser votre doigt le long d’une vitre d’avion en acrylique et la vitre du passager d’une voiture). En 2017, Motorola a tenté de s’attaquer à l’un des plus gros points noirs des utilisateurs de smartphones avec sa Moto Z2 Force, dotée d’un écran en plastique “incassable”. Le smartphone était un raté – il a ramassé des égratignures remarquablement vite, avait l’air nuageux avant même qu’il ne soit égratigné, et se sentait juste bon marché au toucher.

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Et puis il y a Apple, le fabricant du smartphone le plus populaire au monde. Per Bloomberg, Tim Cook a essayé de stimuler les investisseurs lors d’une assemblée des actionnaires en annonçant que l’entreprise “semait des graines” et “lançait le dé” sur de futurs produits qui vont “vous époustoufler”. Et l’analyste de Bank of America Merrill Lynch, Wamsi Mohan, a déclaré que d’après ses observations sur la chaîne d’approvisionnement asiatique, il pense qu’Apple travaille sur un smartphone pliable pour 2020. Bien sûr, les analystes entendent régulièrement des rumeurs à propos d’Apple, et Cook aurait pu taquiner n’importe quoi, des lunettes intelligentes de réalité augmentée à quelques nouveaux AirPods qui fonctionnent mieux avec Siri. Mais si Apple sortait son propre smartphone pliable, la forme gagnerait beaucoup de légitimité ; Cupertino, surtout sous Cook, fait rarement de gros paris à moins d’être certain qu’il y a un marché.

Mais la chose qui déterminera si nous parlerons un jour de ce moment bizarre où nous avons tous utilisé des smartphones non pliants, bien sûr, est le coût. Il y a le coût pour le consommateur : je comprends l’attrait d’un smartphone que l’on peut tenir d’une seule main en attendant son autobus, puis déplier une fois qu’on a trouvé un siège, mais très, très peu de consommateurs vont mordre lorsque le prix de ce smartphone dépliant est le double d’un smartphone non pliable de premier rang. Et puis il y a le coût de production : combien les fabricants paient pour construire des smartphones pliants par rapport à combien ils les vendent. Je n’ai aucune idée des marges sur le Samsung Fold ou le Huawei Mate X, mais je suppose que 2 000 $, c’est à peu près aussi peu qu’ils pourraient l’être sans prendre un bain complet ; à ce stade, il suffit d’acheter la chose plutôt que de faire de grosses marges sur elle. Mais pour que les smartphones pliants aient un avenir, ils doivent être à la fois un peu abordables, même comme un smartphone haut de gamme de luxe comme ceux-là.

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