Les smartphones pliables arrivent, on est tous d’accord là-dessus. Plusieurs fabricants ont annoncé leur intention de produire un appareil de pliage, Google est en train de construire un support pour eux dans Android, et nous avons même vu le premier smartphone de ce type fait son chemin vers le marché en Chine.

Lors du Mobile World Congress (MWC) qui se tiendra à Barcelone le mois prochain, des rumeurs laissent entendre que d’autres entreprises, de Huawei à Motorola, en passant par Oppo, feront d’autres annonces.

Mais en dehors d’un accord implicite selon lequel les smartphones pliables vont être mis en service, il n’y a pratiquement pas de consensus sur la forme qui leur convient le mieux. Au fil des premières taquineries, des annonces et des dépôts de demandes de brevet, nous avons vu toute une gamme de différents facteurs de forme proposés. Demandez à quatre fabricants différents quelle forme prendra leur smartphone pliant, et vous obtiendrez quatre réponses très différentes.

Pour les fans de technologie, c’est une très bonne chose. 2018 a été l’année où pratiquement tous les fabricants de smartphones ont convergé vers des écrans crantés comme norme de conception de facto. Mais en éliminant leurs lunettes distinctives, presque tous les smartphones ont fini par sembler identiques.

En même temps, les smartphones convergeaient du point de vue du design. 2018 a également vu l’industrie du smartphone atteindre un plateau technologique inévitable. Les smartphones sont devenus “assez bons” et les nouveaux appareils ont de moins en moins à offrir.

Les smartphones pliables changent tout cela. Ils sont nouveaux, ils ressemblent à un film de science-fiction, et les entreprises semblent en fait prêtes à expérimenter avec des designs différents de ceux de 90 % de leurs concurrents.

 

ROYOLE FLEXPAI

Un fabricant chinois relativement méconnu appelé Royole est la première entreprise à lancer un smartphone pliable, et il a adopté probablement le design le plus simple. Le Royole FlexPai, qui est maintenant disponible en Chine, a un seul écran qui se replie une fois pour s’enrouler autour de l’extérieur de l’appareil. Une fois déplié, vous utilisez tout l’écran ; une fois plié, vous n’en utilisez que la moitié (la moitié qui est pointée vers vous à un moment donné).

Comme on s’y attendait pour un appareil qui est le premier sur le marché, c’est un peu la pagaille. Le logiciel est bogué, et il devient confus quand il a soudainement besoin de fonctionner en mode plié. C’est aussi ridiculement épais quand l’écran est doublé sur lui-même. Pour nos besoins, cependant, c’est un regard utile sur les défis que les smartphones pliables devront surmonter.

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LE TÉLÉPHONE PLIABLE SAMSUNG

En tant que plus grand fabricant mondial de smartphones, la tentative de Samsung à un smartphone pliable est, à juste titre, la plus en vue. Il semble aussi utiliser la conception la plus compliquée. Plutôt que de disposer d’un seul écran utilisable lorsque l’appareil est plié ou déplié, le prototype de Samsung a montré lors de sa conférence des développeurs l’an dernier comportait deux écrans : un plus grand qui se replie vers l’intérieur comme l’intérieur d’un livre, et un plus petit qui prend la place de la couverture de l’ouvrage.

L’avantage de cette conception est que l’écran de résolution 1536 x 2152 (4.2:3) est masqué lorsque le smartphone est fermé, ce qui le protège complètement. Pendant ce temps, un écran plus petit de 840 x 1960 (21:9) est laissé pour que vous l’utilisiez comme un smartphone traditionnel.

Mais l’emballage d’un écran secondaire plus petit dans un appareil peut entraîner des coûts. Le prototype présenté par Samsung semblait avoir des lunettes significatives autour de ce second écran. Même si la compagnie a dit que le smartphone était “déguisé” à l’intérieur d’un étui et qu’il serait “époustouflant” une fois complètement révélé, l’écran extérieur de 4,58 pouces n’est pas assez grand pour couvrir complètement la moitié pliée de l’appareil. Cela ne ressemblera pas à l’écran d’un smartphone Samsung traditionnel.

Selon le Wall Street Journal, la prochaine fois que nous nous attendons à voir le smartphone pliable de Samsung à côté du Galaxy S10, c’est le 20 février, une semaine avant le dévoilement de la CMM, lorsque la société aura, nous l’espérons, des cas réels à montrer.

Ce timing pourrait donner à Samsung la goutte sur Huawei, qui est également rumeur pour préparer un smartphone pliable pour l’émission. La société chinoise a annoncé son intention de produire un pliable l’année dernière et elle aurait l’intention d’être la première à le commercialiser. Bien que l’appareil n’ait pas encore été rendu public, des rumeurs suggèrent qu’il sera doté d’une conception à double écran similaire à celle de l’appareil de Samsung.

LE TÉLÉPHONE PLIABLE DE XIAOMI

Samsung et Royole ont deux idées sur la forme que prendront les smartphones pliables, et Xiaomi a un design complètement différent. Dans une vidéo récente publiée par la société, elle montrait un dispositif à écran unique qui se replie en deux endroits pour plier l’écran autour de lui-même. Bien que cela signifie deux points de défaillance potentiels pour l’écran, le résultat est un appareil à l’aspect beaucoup plus moderne, avec des lunettes minces et des bords en verre courbés.

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Xiaomi n’a pas encore annoncé officiellement quand il compte annoncer le smartphone, mais une révélation du MWC 2019 semble probable.

LE RAZR PLIANT DE MOTOROLA

Ce sont les conceptions que nous avons pu voir par nous-mêmes, mais de nombreux autres fabricants ont admis, ou sont signalés, travailler sur des dispositifs pliables. Motorola, par exemple, prévoit de relancer l’emblématique combiné RAZR avec un nouveau paravent. Sa société mère, Lenovo, expérimente les smartphones pliables depuis un certain temps déjà, et le RAZR en coquille pourrait être le cas d’utilisation idéal.

L’entreprise n’a pas encore annoncé officiellement l’appareil, mais un brevet récent suggère qu’il pourrait ressembler beaucoup à un RAZR classique à coquille avec un paravent à l’intérieur. Bien que cette pièce soit similaire au prototype de Samsung, le brevet montre un smartphone qui se plie le long de son bord le plus court, ce qui donne un affichage particulièrement large lorsque déplié. Cela pourrait être un rapport d’aspect étrange pour les jeux et la vidéo, bien que l’affichage plus grand pourrait conduire à des améliorations de productivité si vous pouvez ouvrir deux applications simultanément.

LG, OPPO, ET SONY

Cela nous laisse avec Oppo, Sony, et LG comme les trois autres concurrents possibles pour annoncer un smartphone pliable bientôt. L’an dernier, l’un des chefs de produit d’Oppo a dit que le fabricant chinois pourrait avoir un smartphone pliable qu’il pourrait montrer à la CMM. Dans les mêmes commentaires, le directeur a également nommé Sony comme une autre société qui, selon Oppo, travaille sur un appareil pliable de sa propre initiative. Pour sa part, Sony a gardé les lèvres serrées au sujet de ses plans de smartphone pliable potentiel, bien qu’un brevet découvert l’an dernier suggère qu’il expérimente avec des écrans pliables, roulables, et même transparents.

Enfin, il y a LG. Bien qu’une rumeur selon laquelle l’entreprise prévoyait de dévoiler un smartphone pliable lors de son keynote CES 2019 ne s’est pas concrétisée, la commercialisation par l’entreprise de téléviseurs enroulables suggère qu’elle a l’expertise pour essayer un smartphone pliable. Cependant, en dehors d’un certain nombre de brevets découverts au fil des ans pour les phables pliables et enroulables, ainsi que des marques déposées pour les noms Mate Flex, Mate Fold, Duplex et autres, il n’y a pas de mot officiel sur ce à quoi pourrait ressembler un appareil consommateur final.

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Il est peu probable que toutes ces sociétés sont aussi proches que Samsung et Xiaomi de sortir ou même de révéler leurs appareils pliables, mais les divers brevets et rumeurs montrent qu’il ya loin d’un consensus sur la forme que les smartphones pliables vont prendre. Il semble y avoir un large consensus sur le fait que les smartphones pliables sont une nouvelle technologie importante, mais au-delà de cela, les avis sont partagés sur la meilleure façon de la fournir.

POURQUOI PLIER ?

Pour moi, la promesse des smartphones pliables a toujours été d’éliminer le besoin de tablettes. Les tablettes peuvent techniquement être une forme unique d’appareil, mais à mesure que les soi-disant “phablets” sont devenus la norme, l’absence de différences réelles entre les smartphones et les tablettes est devenue de plus en plus évidente. Oui, le système d’exploitation et les applications d’une tablette doivent être adaptés à son grand écran, mais cet écran est son seul véritable facteur de distinction.

Ce grand écran les rend meilleurs pour dessiner, regarder des films ou naviguer sur le Web, mais il est aussi assez lourd pour les tâches de productivité de base comme la dactylographie, sauf si vous vous engagez à les placer sur une surface ou les connecter à un clavier physique comme l’iPad Pro et Pixel Slate. Les smartphones, quant à eux, doivent être capables de répondre à une douzaine de messages WhatsApp sans tableau en vue. Cela va sans dire, mais les comprimés sont aussi très mauvais pour les poches. Ce sont des questions comme celles-ci qui expliquent pourquoi les tablettes et les smartphones peuvent encore exister en tant que types d’appareils distincts.

Les smartphones pliables pourraient changer cela. Bien fait, le smartphone pliable pourrait offrir toutes les fonctionnalités d’une tablette, sans perdre la commodité ou la productivité flexible d’un smartphone. (Nous sommes particulièrement curieux de savoir comment la durée de vie des piles va s’écouler.) Mais si elles sont mal faites, elles pourraient finir par offrir le pire des deux mondes. En fin de compte, les fabricants détermineront leurs forces et leurs faiblesses et trouveront une conception qui établit un équilibre, laissant le reste de l’industrie libre de converger vers cette conception.

D’ici là, nous disposerons d’une étrange et merveilleuse panoplie d’appareils de pliage, et la CMM semble bien que c’est là que la compétition va vraiment commencer.